BIG BANG: científicos hallaron la primera molécula

La primera molécula del universo fue descubierta y nació del primer enlace químico que se formó hace 13 mil millones de años, cuando el cosmos aún era muy joven. Se llama ión hidruro de helio, originado por la combinación de elementos livianos nacidos después del Big Bang: los iones de hidrógeno, es decir, los protones, y los átomos de helio.

El descubrimiento, publicado en la revista Nature, es de un grupo del Instituto alemán Max Planck, de radioastronomía, coordinado por Rolf Gsten: «La formación de los primeros iones de hidruro de helio -explicó Gsten- fue posible sólo cuando la temperatura del universo primordial cayó por debajo de los 4.000 grados centígrados».

«Sólo entonces se podrían formar los primeros átomos de helio que, combinados con protones, dieron origen a las primeras moléculas. La química del universo tal como la conocemos, concluyó, comenzó con los primeros iones de hidruro de helio», aseveró.

El resultado es fruto de una larga campaña de observación, iniciada en 2016, que requirió un análisis complejo de los datos. La primera molécula del cosmos fue capturada en la nebulosa planetaria NGC 7027, en la constelación del Cisne, a 2.600 años luz.

«La temprana edad de la nebulosa la ha convertido en una buena candidata para su formación, porque dentro de ella las condiciones son similares a las del universo infantil», escribieron los astrónomos. Aunque la existencia del hidruro de helio se demostró en 1925, nunca antes se había encontrado en el espacio.

Los astrónomos tuvieron éxito gracias al Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy, instalado a bordo de un Boeing 747 especial y nacido de la colaboración entre la NASA y la agencia espacial alemana Dlr.

Desde hace nueve años se explora el cielo en infrarrojo y se pudo observar la presencia de iones de hidruro de helio gracias a su espectrómetro de alta resolución, llamado «Great».

Ver la firma de las primeras moléculas del cosmos fue difícil hasta ahora debido a su naturaleza. Esos compuestos no tienen una larga vida y se transforman en moléculas de hidrógeno y átomos de helio.

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